In zijn laatste boek onderzoekt econoom Robert Townsend hoe “distributed ledger” -technologieën opkomende economieën en vele industrieën kunnen helpen.

De cryptocurrency Bitcoin is een centrum van opwinding, mysterie en controverse geworden. Boosters hebben het gezien als een investeringsmogelijkheid, een financiële innovatie en een rivaal voor door de staat gecontroleerde valuta’s; sceptici denken dat het een energieverspillende marktzeepbel is. Btc waarde stijgt ook.

 

MIT-econoom Robert Townsend ziet de dingen anders. Voor Townsend maakt Bitcoin, ondanks al zijn nieuwigheid, deel uit van een grotere familie van financiële innovaties, bekend als ‘gedistribueerde grootboeken’, waarmee mensen financiële activiteiten kunnen uitvoeren zonder dat een centrale autoriteit een hoofdkopie van die transacties hoeft te bewaren en terwijl de noodzaak voor individuen om elkaar te vertrouwen.

 

Functioneel kunnen gedistribueerde grootboeken worden toegepast op betalingen, financiële rekeningen, escrow-mechanismen en contracten. Deze tools zijn wereldwijd geëvolueerd terwijl ze relatief weinig aandacht hebben gekregen – ook al maken sommige tools deel uit van Bitcoin. Chainlink zorgt voor de groei.

 

“Bijna iedereen heeft van Bitcoin gehoord en evenzo hebben ze er meningen over”, merkt Townsend op. “Het is een nogal gepolitiseerde kwestie. Maar veel van zijn technologieën bestonden al. Ze zijn op een nogal interessante en gecompliceerde manier in Bitcoin in elkaar gezet. Maar het idee om een ​​gemeenschappelijk grootboek te hebben geïmplementeerd bij consensus over transacties, dat was niet uniek voor Bitcoin; dat dateert van vóór het. ”

 

Nu heeft Townsend een boek geschreven, “Distributed Ledgers: Design and Regulation of Financial Infrastructure and Payment Systems”, deze maand gepubliceerd door de MIT Press, waarin hij deze tools onderzoekt en hun bruikbaarheid analyseert. Over het geheel genomen, schrijft Townsend, hebben gedistribueerde grootboeken “het potentieel om de economische organisatie en financiële structuur te transformeren”, vooral in delen van de wereld zonder financiële instellingen – hoewel niet alleen op die plaatsen.

 

Zo heeft transportgigant Maersk samen met IBM een gedistribueerd grootboeksysteem voor zijn bedrijf gebouwd. Met het TReDS-platform van de Reserve Bank of India kunnen handelaren rechtstreeks handelsvorderingen (geld aan hen) ontvangen via gedistribueerde grootboekprincipes. En tal van platforms vergemakkelijken nu geldovermakingen over nationale grenzen heen.

 

 

“Deze dingen worden steeds vaker gebruikt”, zegt Townsend. “Aan de andere kant is er [ook] veel overdrijving en hype en regelrechte mislukking.”

 

Van dichtbij in Thailand

 

De oorsprong van het boek begint met het Townsend Thai Project, een 20-jarige onderzoeksinspanning die Townsend vanaf de jaren negentig overzag, waarbij maandelijkse financiële gegevens werden verzameld van honderden huishoudens in verschillende provincies. Dit hielp Townsend het potentieel van gedistribueerde grootboeken te zien, aangezien veel Thaise mensen en gemeenschappen geen gemakkelijke toegang hebben tot financiële instellingen.

 

“Mensen hebben de neiging om te reageren op wat ze in hun eigen land hebben,” zegt Townsend. “In Europa of de VS zijn er zeer geavanceerde financiële infrastructuren, dus de vraag is: ‘Waarom hebben we überhaupt Bitcoin of financiële grootboeken nodig?’ Maar als je je weg baant naar een van de Thaise dorpen die ik bestudeer, gewapend met de gegevens die ik in 20 jaar heb verzameld, worden de hiaten duidelijk. ”

 

Een duidelijke kloof: de Thaise baht, de valuta, is zwaar papierintensief. En zoals Townsend uitlegt: “Thailand is nu een land met een hoger middeninkomen in vergelijking met Myanmar en Cambodja, en het heeft immigranten die komen werken met als doel geld naar hun families te sturen.”

 

Nu kunnen bedrijven die gebruikmaken van gedistribueerde grootboekbenaderingen, zoals het open-source platform voor geldoverdracht Stellar, overmakingen goedkoper en sneller laten gebeuren. Stellar staat transacties toe tussen gedecentraliseerde servers die om de paar seconden worden gesynchroniseerd; een ander bedrijf, Ripple, opereert op vergelijkbare wijze.

 

“Een geldtransferorganisatie in Thailand kan verbinding maken met een geldtransferorganisatie in Myanmar, en fiatgeld [overheidsvaluta] verandert nooit echt van eigenaar”, merkt Townsend op. “Ze kunnen deze overdracht letterlijk in seconden uitvoeren, ten koste van centen. Het is bijna revolutionair, vergeleken met wat ze nu hebben. ”

 

Bovendien is hetzelfde gedistribueerde grootboekprincipe van toepassing op “slimme” contracten en escrow-diensten, die vaak ontbreken in Thailand.

 

Escrow gaat over “het vermogen om een ​​belofte te doen en na te komen”, zoals Townsend het uitdrukt. In plaatsen zoals de VS kunnen grote transacties, zoals een huizenverkoop, delicate timingproblemen hebben. Verkopers hebben de zekerheid nodig dat betalingen worden gedaan, en kopers hebben de zekerheid nodig dat goederen beschikbaar zijn. Meestal wordt geld vastgehouden door een derde partij totdat aan de voorwaarden van een deal is voldaan.

 

Maar aangezien gedistribueerde grootboektechnologieën een platform bieden waarop twee partijen gesynchroniseerde uitwisselingen kunnen doen, kunnen ze het escrow-proces vervangen.

 

“Op het platteland van Thailand hebben ze dat niet”, zegt Townsend. “De banken denken traditioneel niet dat boeren er iets aan hebbenrusten in deze [escrow-type] instrumenten. Maar het is natuurlijk heel belangrijk. ” Met gedistribueerde grootboeken konden boeren goederen leveren zonder verbrand te worden door nepbetalingen.

 

M-PESA’s moment

 

Kenia gaat verder dan Azië, merkt Townsend op, en heeft een opmerkelijke alternatieve valuta: M-PESA, een telefonisch overboekingssysteem dat in 2007 is ontwikkeld door mobiele provider Safaricom. Met M-PESA, gebruikt door 90 procent van de Kenianen die geen bankrekeningen hebben, mensen storten geld en maken het over aan anderen als betalingen, op gelijke hoogte met de Keniaanse shilling en met lage transactiekosten. Studies door MIT-econoom Tavneet Suri tonen aan dat M-PESA helpt bij het effectief spreiden van risico’s.

 

Safaricom biedt echter geen onderpand voor gebruikersdeposito’s, dus er zijn klantrisico’s. En het M-PESA-netwerk loopt via agenten, van wie 60 procent minstens één keer per maand geen liquiditeit heeft.

 

“Dat is volledig een particulier initiatief, het wordt niet door de overheid gesponsord, en je moet het gsm-bedrijf vertrouwen”, zegt Townsend. “U geeft uw geld aan een makelaar, die uw rekening bijschrijft. Toegegeven, je kunt op je telefoon kijken of hij er is … maar er is niets om hem te beveiligen. ”

 

M-PESA is ook een stap verwijderd van sommige soorten gedistribueerde grootboeken, aangezien Safaricom een ​​derde partij is die toezicht houdt op transacties; het lijkt meer op sommige typen die validatie door derden gebruiken. Maar Townsend schrijft dat M-PESA, als flexibele valutavervanger, “grote sociale waarde” heeft voor Kenianen, en gelooft dat het onderdeel moet zijn van de discussie over hoe financiële innovatie kan voorzien in de behoeften van de samenleving.

 

“Distributed Ledgers” heeft positieve berichten gekregen van experts in het veld. Hyun Song Shin, economisch adviseur en hoofd onderzoek bij de Bank for International Settlements, stelt dat Townsend heeft laten zien dat hij het onderwerp ‘als een eersteklas theoreticus en met concrete voorbeelden’ beheerst ‘, en voegt eraan toe:’ Dit indrukwekkende boek is een must -lees voor alle serieuze waarnemers van digitale valuta en het betalingssysteem. ”

 

Townsend hoopt van zijn kant dat veel mensen – beleidsmakers, technologen, experts uit de financiële sector en andere lezers – serieus zullen nadenken over de gevallen buiten Bitcoin die de waarde van nieuwe financiële tools aantonen.

 

“Ik ben er erg eclectisch over”, zegt Townsend. “Ik zie deze dingen altijd als opties. U hoeft niet de volledige weg te gaan naar consensusalgoritmen [zoals Bitcoin] op gedistribueerde grootboeken om veel te bereiken.